Una cometa gigante è già attiva lontano dal sole: i ricercatori sono sorpresi

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Saveria Marino
Saveria Marino
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La cometa Bernardinelli-Amber è lontana dal Sole, ma è già attiva. Il telescopio della NASA consente ai ricercatori di esaminare il passato della cometa.

College Park – La cometa Bernardinelli-Amber (C/2014 UN271) è un insolito corpo celeste. Non solo è la cometa più grande osservata finora, circa 150 chilometri di diametro, ma è anche attiva da molto tempo, come hanno scoperto tre ricercatori dell’Università del Maryland a College Park. Nello studio che Pubblicato su The Planetary Science Journal I ricercatori sull’astronomo Tony Farnam descrivono come hanno esaminato il passato di una cometa per vedere quando era attiva.

Le comete sono corpi celesti composti principalmente da rocce e polvere tenute insieme dal ghiaccio. Questo è il motivo per cui vengono spesso chiamate “palle di neve sporche”. Quando una cometa si avvicina al sistema solare interno, il sole riscalda il ghiaccio sulla superficie: la cometa inizia a scaricarsi, inizia l’involucro della cometa (coma) e si sviluppa la caratteristica coda della cometa. La distanza alla quale una cometa inizia l’attività dal Sole dipende, tra le altre cose, dalla composizione e dalle dimensioni del ghiaccio.

Cometa gigante Bernardinelli-Bernstein: una cometa lontana e attiva

La cometa Bernardinelli-Bernstein è stata scoperta solo nell’estate del 2021 su immagini d’archivio del 2014. La cometa gigante è attualmente in viaggio verso il Sistema Solare ed è attualmente di circa 20 unità astronomiche (AU, 1 AU corrisponde alla distanza tra la Terra e il Sole, circa 150 milioni di km) da Il sole, circa l’altezza dell’orbita del pianeta di Urano. Poiché è enorme, la cometa può effettivamente essere vista su vecchie immagini del telescopio, che i tre ricercatori hanno attinto per esaminare il passato immediato della cometa.

Sostantivo C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein)
Tipo Cometa dalla nuvola di Oort
esploratore Pedro Bernardinelli e Gary Bernstein
Data di scoperta 20 ottobre 2014 (prima immagine del telescopio)
dimensione circa 150 km
Il punto più vicino al sole 10.95 AE AM 31.01.2031

Per scoprire se la cometa fosse effettivamente attiva prima di essere rilevata, i ricercatori hanno utilizzato vecchie immagini del telescopio spaziale TESS della NASA. Nel 2018 e nel 2020, il telescopio, che sta già cercando esopianeti, ha osservato le regioni del cielo dove si trovava la cometa in quel momento. Infatti: la cometa Bernardinelli-Bernstein ha già mostrato un coma a una distanza di 23,8 AU e 21,2 AU dal Sole. “Questo la rende una delle comete più lontane la cui attività è stata rilevata direttamente”, hanno scritto i ricercatori di Farnham.

La cometa Bernardinelli-Bernstein (C/2014 UN271) è attiva da anni

Ma gli scienziati hanno scoperto di più: dopo aver analizzato l’atmosfera della cometa, hanno ipotizzato che l’attività del corpo celeste fosse iniziata diversi anni prima delle osservazioni. I ricercatori hanno scritto: “L’attività potrebbe essere iniziata almeno due anni prima delle osservazioni di TESS.” È possibile che la cometa fosse attiva un decennio prima della prima osservazione di TESS – cioè nel 2008 – secondo gli autori dello studio.

Il telescopio TESS della NASA esplora il passato delle comete

Finora, molte comete attive non sono state scoperte a una distanza così grande dal Sole. Nel caso della cometa C/2010 U3 Boattini, attività rilevata a una distanza di 25,8 AU dal Sole, la cometa C/2017 K2 Panstarrs era già attiva a una distanza di 23,7 AU dal Sole e presumibilmente aveva già attività a distanza di 35 AU dal sole. La cometa Bernardinelli-Bernstein è la terza cometa che può essere effettivamente vista così lontano dal Sole. “Quello che non sappiamo ancora è se c’è un punto in cui possiamo iniziare a vedere le comete prima che diventino attive”, afferma l’autore principale Tony Farnam.

Tuttavia, è sicuro: “Questo è solo l’inizio”. Il telescopio spaziale TESS sta osservando cose che non sono ancora state scoperte “e questo è il tipo di test che possiamo trovare”, dice Farnham felice e continua: “Abbiamo la capacità di farlo ripetutamente. Una volta che vedi una cometa, torna indietro nel tempo nelle immagini e guardalo intorno mentre è lontano dal sole.”

La cometa Bernardinelli-Bernstein (C/2014 UN271) è in viaggio dal limite del Sistema Solare al suo centro. (impressione d’artista)

© NOIRLab / NSF / AURA / J. da Silva

Cometa gigante Bernardinelli-Bernstein: il monossido di carbonio provoca coma e coda

Ma cosa è responsabile dell’attività di una cometa a una distanza così grande dal sole? Nel loro studio, i ricercatori hanno scritto che la sublimazione dell’acqua (la transizione diretta da uno stato solido a uno gassoso) a queste distanze è “troppo lenta per spiegare l’attività che produce il coma”. Essi ipotizzano che al posto del ghiaccio d’acqua, il monossido di carbonio congelato salga dalla superficie della cometa ed è responsabile dell’evoluzione delle comete e delle code delle comete.

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La cometa gigante Bernardinelli-Bernstein si avvicinerà al Sole fino a gennaio 2031. Raggiungerà il punto più vicino al Sole (perielio) il 31 gennaio 2031, quindi sarà a 10,95 UA dal Sole e appena fuori dall’orbita di Saturno. Nell’aprile 2031, la cometa raggiungerà il punto più vicino, dopodiché sarà a 10,11 UA dalla Terra. (scheda)

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